Rodák z Frýdku – Místku navštěvoval od čtyř let zdejší Základní uměleckou školu. Poté absolvoval Janáčkovu konzervatoř v Ostravě a HAMU v Praze ve třídě profesora Ivana Klánského. Dnes je Ivo Kahánek laureátem mnoha národních i mezinárodních soutěží.

Mezi jeho úspěchy patří 2. cena v mezinárodní rozhlasové soutěži Concertino Praga, 1. cena v mezinárodní soutěži Fryderyka Chopina v Mariánských Lázních, 1. cena v soutěži konzervatoří ČR, 1. cena v mezinárodní soutěži G. Mahlera v Jihlavě, zvláštní cena v mezinárodní soutěži Maria Canals v Barceloně, účast ve finále prestižní mezinárodní soutěže v Kolíně nad Rýnem či vítězství ve středoevropském kole mezinárodní klavírní soutěže Vendome Prize. Podmínkou pro účast v této soutěži přitom bylo, aby se jí mohl uchazeč vůbec zůčastnit, minimálně osm nastudovaných koncertů.

Zatím největšího úspěchu své kariéry však dosáhl Ivo Kahánek v květnu 2004, když získal 1. cenu a titul absolutního vítěze mezinárodní soutěže Pražské Jaro. Zde se dokázal prosadit v těžké konkurenci dalších 45 klavíristů.

Díky vítězství na Pražském Jaru se Ivo Kahánkovi otevřela cesta k agentuře EuroArt Praha a většímu množství koncertů. Umělec měl také možnost vystoupit na dvou sólových recitálech v rámci festivalu Beethovenfest v Bonnu.

Z dalších ocenění stojí za zmínku zejména cena nadace Pro Harmonia Mundi, cena nakladatelství Bärenreiter Verlag Kassel, Cena Josefa Hlávky, udělovaná každoročně nejlepším studentům pražských vysokých škol, a vítězství v soutěži o stipendium firmy Yamaha.

Kromě toho Ivo Kahánek doposud spolupracoval například s Filharmonií Köln či Symfonickým orchestrem Českého Rozhlasu.