Další extraligovou pouť začali Bílí Tygři na ledě Vítkovic, kde prohráli těsně 3:4. „Utkání jsme si prohráli tím, že jsme udělali více chyb. Začali jsme sice dobře a ubránili oslabení tři na pět, ale hned potom jsme si po vhazování nechali dát laciný gól,“ litoval tehdy asistent trenéra Liberce Karel Dvořák.

„Přesilovkami jsme sice skóre obrátili, ale další hrubou chybu jsme vyprodukovali v úvodu třetí třetiny a Vítkovice z prvního útoku srovnaly. Hráče jsme přitom v šatně nabádali k větší obezřetnosti v úvodu. Za nerozhodného stavu jsme měli šance, ale vítězný gól nakonec dali domácí,“ pronesl Dvořák.

Už o den později nastoupil Liberec před televizními kamerami proti pražské Slavii, kterou nakonec zdolal 3:2. „Zaplaťpánbůh, že jsme cenné vítězství uhájili,“ ulevil si tehdejší hlavní kouč Tygrů Josef Jandač.

TRAGICKÁ SMRT

Poté zasáhla liberecký klub velmi smutná zpráva. 16. září 2003 totiž spáchal sebevraždu útočník Pavel Kábrt. Utkání třetího kola ve Znojmě tak bylo odloženo.

„Snažili jsme se kluky na ledě co nejvíc zaměstnat, aby na tu událost nemysleli,“ přiznal trenér Josef Jandač pro web sport.cz. „Všichni jsme zprávou o smrti našeho hráče stále hluboce zasaženi a těžko se z toho šoku dostáváme,“ sdělil tenkrát manažer klubu Ctibor Jech.

Severočeši z následujících devíti střetnutí vyhráli pouze jednou (ve Vsetíně 4:1) a k tomu přidali jednu remízu (v Plzni 2:2). Po domácím úspěchu s Českými Budějovicemi 7:3 se zdálo, že přijde očekávaná vzpruha. Jenže nepřišla.

Vzápětí v Litvínově inkasoval Liberec sedmičku, načež následovaly další matné výsledky. Remíza s Vítkovicemi, Karlovými Vary a Plzní rozhodně nemohla napravit dojem.

„Tak tragický výkon jako zde jsme ještě nepředvedli. Nepamatuji se, abychom v úvodních minutách hráli čtyřikrát přesilovku a neuspěli. Náš výkon byl prostě tragický,“ řekl po porážce v Litvínově 0:7 Karel Dvořák.

Na konci října 2003 byl odvolán trenér Josef Jandač, kterého nahradil Josef Paleček. Bílí Tygři tak hráli poprvé v extralize pod novým lodivodem. Nové koště začalo mést pomalu, protože velký úspěch se pod Palečkem dostavil až v další sezoně.

V následujících třech zápasech sice Tygři bodovali, jenže poté přišla šňůra tří utkání, ve kterých nezvítězili. Pod novým koučem se mužstvo přeci jen zvedlo. Od druhé poloviny listopadu až do půlky prosince odehrál Liberec devět duelů, přičemž sedmkrát dokázal vyhrát a k tomu zaknihoval jednu plichtu ve Znojmě.

Dobrý dojem z posledních dní překazila domácí porážka 1:6 se Spartou. „Mrzí nás, že když tu byla taková divácká návštěva, zrovna přišel takový výsledek. Na Spartu jsme však tentokrát neměli,“ uznal Karel Dvořák, který narážel na to, že si mezi vánočními svátky do Svijanské arény našlo cestu přes pět tisíc diváků.

Po Novém roce získali Tygři skalp tehdy nejlepšího ligového týmu Pardubic, které porazili 3:2 v prodloužení. Ještě minutu před koncem třetí třetiny ale prohrávali, načež v čase 59:18 srovnal na 2:2 Leoš Čermák a stejný hráč pak v nastavení využil Mudrochovy chyby a vymetl pavučiny ve Svobodově brance.

Proč byla větší pozornost věnována právě tomuto klání? Tygři totiž vybojovali vůbec první vítězství proti východočeskému klubu, který tenkrát patřil k tomu nejlepšímu, co extraliga nabídla.

„Zvolili jsme taktiku soustředěné obrany a zabezpečeného středního pásma,“ prozradil recept na úspěch kouč Paleček.

Kdo čekal, že se Liberec po tomto úspěchu zvedne a ještě zabojuje třeba i o postup do play-off, musel být zklamán. Ve druhé půlce ledna totiž Tygři prohráli pětkrát v řadě a tím si pravděpodobně zavřeli cestu mezi osmičku nejlepších.

POVEDENÝ ZÁVĚR

Závěr základní části se jim sice povedl, když bodovali v pěti utkáních za sebou, ale na účast ve vyřazovacích bojích to nestačilo. Se sezonou se rozloučili před vlastními fanoušky remízou 2:2 s Litvínovem.

„V případě vítězství jsme měli šanci poskočit ještě o jednu příčku, proto je škoda, že se to nepodařilo. Mrzí mě to i z toho důvodu, že jsme se chtěli s diváky rozloučit vítězstvím. Navíc jsme vyhrát měli, protože jsme si vytvořili šancí na dva až tři zápasy,“ měl jasno trenér Josef Paleček.

Liberec tak za celou sezonu nasbíral 63 bodů, což stačilo na jedenácté místo. Od postupu do play-off dělilo Tygry pouze pět bodů. Zajímavostí je, že Severočeši nasbírali druhý největší počet remíz, a sice devět. Jen o jednu plichtu více měl Litvínov.

V tabulce domácích zápasů skončili Tygři dvanáctí (41 bodů) a v rámci venkovních utkání osmí (22 bodů).

SOUPISKA BÍLÝCH TYGRŮ LIBEREC PRO SEZONU 2003/2004

Brankáři: Pavel Falta, Oldřich Svoboda

Obránci: Jiří Hanzlík, Jan Holub, Richard Jareš, Valdemar Jiruš, Angel Krstev, Jiří Moravec, Ctirad Ovčačík, Ladislav Šmíd

Útočníci: Leoš Čermák, Miroslav Hájek, Ctibor Jech, Tomáš Klimenta, Lubomír Korhoň, Václav Novák, Lukáš Pabiška, Jan Plodek, Stanislav Procházka, Igor Rataj, Tomáš Rolinek, Patrik Rozsíval, Jan Šulc, Petr Vampola, Jan Víšek, Rudolf Verčík