V přípravě zaznamenal Slovan čtyři vítězství a tři porážky. Vstřelil čtrnáct branek a inkasoval osmkrát. „V přípravě nejsou výsledky to nejpodstatnější. Byly zápasy, které jsme odehráli lépe a zvládli je výsledkově a pak také ty, kde jsme hráli hůř a nezvládli je. Vždy to zhodnotí až ostrá utkání. Jsme na startu a věřím, že dobře připraveni,“ hlásí odhodlaně trenér Kozel.

Celkově je s prací před sezonou spokojen. „Já vždycky říkám, že jestli byla letní příprava dobrá nebo špatná, ukáže až sezona. Jsme rádi, jak příprava proběhla z organizačního hlediska. Povedlo se nám odtrénovat víceméně všechno, co jsme chtěli,“ pochvaluje si a jedním dechem dodává: „Až na Tomáše Polyáka, který se nešťastně zranil během zápasu s Varnsdorfem, trénovalo celé mužstvo a nikdo neměl takové zranění, aby musel část přípravy vynechat, což je pro trenéra vždy pozitivní. Nebylo toho ani málo, ani hodně a nikdo nemá žádný deficit.

Klub také představil na předsezonní tiskové konferenci nového kapitána, kterým bude Michael Rabušic. „Pro mě se de facto nic nemění. Samozřejmě odešel Theo (Theodor Gebre Selassie pozn. red.), který bude chybět na hřišti i v kabině. Byl jsem zvolen kapitánem, čímž děkuji klukům za důvěru. V týmu je ale více hráčů, se kterými si roli kapitána musíme rozdělit, protože třeba nebudu na hřišti tak často. Kluci musí postupně přebírat roli leaderů a já se jim budu snažit s tím pomoct, ale moje práce v kabině zůstává stejná,“ nepřipouští si oblíbenec fanoušků Rambo, že by se měl nějak měnit s novou funkcí.

Podle trenéra je připraven lépe než v předešlých letech, když odtrénoval celou přípravu a nechtěl žádné úlevy. „Příprava byla těžká. (hořký úsměv) Musím kluky pochválit, jak ji odmakali a věnovali se i regeneraci po trénincích. Pohlídali jsme je a až na zranění Polyho jsme to zvládli. (klepe na zuby) Bylo to náročné, ale doufejme, že v neděli budeme nachystaní a vše půjde ven na hřišti,“ vyhlíží útočník start nové sezony.

Do ní Liberec vstoupí opět s novými tvářemi, i když změn v mužstvu nebylo tolik jako v předešlých letech. „Neřekl bych, že obměna kádru byla drobná. Mám tu napsaný tahák. Odchodů bylo šest a příchodů pět, což není zase tak málo,“ upozorňuje Luboš Kozel přítomné novináře.

Vzápětí pokračuje: „Byli jsme v situaci, kdy zde bylo na jaře hodně hráčů na hostování. Naším prvotním cílem bylo, aby hráči, o které máme zájem, v Liberci zůstali. To se podařilo a jsem za to rád. Jmenovitě se jedná o Ľuba Tuptu a Huga Bačkovského. Podařila se prodloužit hostování Dominika Plechatého a Filipa Prebsla. Koupil se i Victor Olatunji, který tu nakonec nebude,“ smutně pokrčil rameny.

Nigerijský útočník není jediným hráčem, který bude chybět. „Citelná ztráta, ať už v kabině či na hřišti, je konec Thea. Za něj se povedlo přivést do defenzivy Matěje Chaluše, který už v Liberci působil a má leaderovské věci v sobě a může tým vést. Dále jsme přivedli Nicolase Pennera, který má potenciál být dobrým hráčem a potřebujeme to v něm probudit,“ zmínil mladého záložníka se zkušenostmi z Juventusu Turín.

Ve výčtu změn pak liberecký lodivod pokračoval. „Vepředu odešli Imad Rondć a Victor Olatunji. Přivedli jsme Luku Kulenoviće a mohu říct, že se snažíme ještě o jednoho útočníka. Co se týče Victora, počítal jsem s ním a s tímto záměrem se také kupoval. Viděli jsme, že má potenciál. Jeho výkony na konci jarní sezony byly takové, že se nemůžeme divit zájmu Sparty nebo klubů ze zahraničí,“ dodal s poznámkou, že údajný interes na urostlého hráče přicházel také z Polska či Belgie.

A s jakými ambicemi bude vstupovat do nového ročníku? „Načínám zde třetí sezonu. V první jsme skončili devátí, loni sedmí. Každý má v sobě motivaci být lepší. Vnitřně cítíme, že bychom chtěli bojovat o první šestku. Mužstvo je samozřejmě mladé, odešli zkušení hráči, ale tým kvalitu má, o tom jsme přesvědčený. Musíme se naučit stabilizovat výkonnost, aby propady nebyly tak velké,“ uvědomuje si trenér, na čem musí s mladým týmem neustále pracovat.